El aumento de los precios del petróleo anuncia la próxima fase en el ciclo

Por John Kemp18 mayo 2018
© Natalia Bratslavsky / Adobe Stock
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Los precios del petróleo están ahora en la mitad superior del ciclo, con el índice de referencia Brent el jueves operando por encima de $ 80 por barril por primera vez desde noviembre de 2014.

En términos reales, los precios promediaron $ 75 por barril en el transcurso del último ciclo completo, que duró desde diciembre de 1998 hasta enero de 2016.

El reciente aumento en los precios envía una fuerte señal sobre la necesidad de más producción y un crecimiento más lento en el consumo de petróleo.

En los próximos meses, la narrativa recurrirá cada vez más a aumentar la oferta y restringir la demanda a fin de estabilizar los inventarios y devolver el equilibrio al mercado.

Entre 2014 y 2017, el "reequilibrio" del mercado petrolero significó restringir la producción, estimular la demanda y reducir el exceso de inventarios.

Para el resto de 2018 y 2019, el reequilibrio significará exactamente lo contrario.

Ciclicidad
La industria petrolera siempre ha estado sujeta a ciclos profundos y prolongados de auge y caída, y no hay razón para pensar que los próximos años serán diferentes.

El comportamiento cíclico es la característica distintiva más importante de los mercados y precios del petróleo, y está profundamente arraigada en la estructura de la industria.

El ciclo de precios está impulsado por la baja capacidad de respuesta de la producción y el consumo a pequeños cambios en los precios, al menos en el corto plazo.

El comportamiento de muchos productores y consumidores de petróleo exhibe un fuerte componente de retrospectiva, por lo que las decisiones tienden a basarse en dónde han estado los precios recientemente y no en dónde es probable que vayan.

Pero lo más importante es que los mercados del petróleo son un complejo sistema adaptativo que está sujeto a múltiples mecanismos de retroalimentación que operan a diferentes velocidades y escalas de tiempo.

El ciclo del precio está impulsado por la interacción de los mecanismos de retroalimentación positiva (que magnifican los shocks) y los mecanismos de retroalimentación negativa (que los amortiguan).

A corto plazo, los mecanismos de retroalimentación positiva son más influyentes y tienden a empujar al mercado aún más lejos del equilibrio después de una perturbación inicial.

Sin embargo, en el mediano y largo plazo, los mecanismos de retroalimentación negativa dominan y finalmente obligarán a la producción y al consumo a alinearse nuevamente.

Los mecanismos de retroalimentación negativa son familiares para los economistas como la "mano invisible" de Adam Smith y, a la larga, ejercen una poderosa influencia en el mercado petrolero.

Pero la existencia de mecanismos de retroalimentación positiva puede causar mucha volatilidad en el corto plazo y tiende a hacer que los precios del petróleo oscilen en lugar de converger en un valor de equilibrio constante.

Término corto
En los próximos meses, los comentarios positivos tenderán a impulsar aún más los precios del petróleo impulsando aún más la demanda y limitando el crecimiento de la oferta.

El aumento de los ingresos del petróleo impulsará un crecimiento económico más rápido en los países productores de petróleo, lo que aumentará su consumo interno de combustible y endurecerá aún más el mercado petrolero.

El aumento de los precios del petróleo y la producción también aumentará el consumo interno de combustible de la industria del petróleo para la perforación, refinación, transporte y en toda la cadena de suministro.

Al mismo tiempo, el aumento de los precios del petróleo y la producción tienden a estar asociados con el endurecimiento de los mercados y el aumento de los costos para todo, desde mano de obra y materias primas hasta contratos de ingeniería y servicios.

Los gobiernos propietarios de recursos también tenderán a aprovechar la oportunidad de presionar para que aumenten las tasas impositivas y de regalías a fin de captar una mayor parte de las ganancias inesperadas de los precios más altos.

Y a medida que suban los precios, los productores de petróleo podrán alcanzar sus objetivos de ingresos al mantener la producción sin cambios en lugar de aumentarla.

Por todas estas razones, la producción de petróleo tenderá a responder lentamente a un aumento en los precios en el corto plazo, mientras que el consumo seguirá siendo más boyante de lo esperado, lo que intensificará la presión al alza sobre los precios.

Término medio
Sin embargo, en el mediano plazo, los mecanismos de retroalimentación negativa se vuelven progresivamente más importantes y eventualmente empujarán al mercado nuevamente hacia el equilibrio.

Los precios más altos del petróleo impulsarán los flujos de efectivo corporativos y mejorarán la disponibilidad de capital y el financiamiento de deuda para los productores de petróleo. Con el tiempo, eso aumentará los gastos de exploración y producción y, finalmente, la producción.

La mayoría de los aumentos de la producción inicial provendrán de expansiones de campos y proyectos existentes, que tienden a ser más rápidos, más baratos y de menor riesgo, antes de que las empresas comiencen a desarrollar nuevas fuentes de suministro más ambiciosas y riesgosas.

Por el lado de la demanda, los altos precios eventualmente promoverán un renovado interés en el ahorro de combustible, así como cambios operacionales / de comportamiento destinados a reducir el consumo de combustible.

Los altos precios harán que la conservación de energía vuelva a estar en la agenda de las corporaciones y los gobiernos y renovarán el interés en cambiar a fuentes de energía no petroleras más baratas.

El aumento de los precios probablemente estimule el interés en comprar automóviles más pequeños y más eficientes en consumo de combustible, así como vehículos eléctricos y camiones, trenes y barcos que funcionen con gas natural licuado / gas natural comprimido.

Los precios más altos también restringirán la demanda al desacelerar el crecimiento económico en los países consumidores, al menos en el margen.

Todas estas respuestas del lado de la oferta y la demanda toman tiempo para tener un impacto, pero a medida que aumentan los precios más altos y cuanto más tiempo se espera que permanezcan altos, más significativa será la respuesta final.

El período de precios muy altos entre 2011 y el primer semestre de 2014 estimuló los aumentos récord en la producción de petróleo y frenó el crecimiento del consumo, y creó las condiciones para la caída posterior.

Esa caída creó las condiciones para la recuperación actual al restringir el crecimiento de la producción en los Estados Unidos y otros países que no pertenecen a la OPEP, así como estimular la demanda.

Las restricciones voluntarias a la producción por parte de la OPEP y algunos otros países exportadores de petróleo, junto con el colapso involuntario de la producción de Venezuela, aceleraron una recuperación que comenzaba a ocurrir de todos modos.

Ahora el mercado se está embarcando en la siguiente etapa del ciclo, con precios altos y en alza que comienzan a estimular un aumento en la producción, frenar el consumo de combustible y, finalmente, crear las condiciones para la próxima recesión.


(Edición de Dale Hudson)

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