La influencia del mercado de Cushing decae en medio del auge de las exportaciones de crudo en los Estados Unidos

Publicado por Joseph Keefe11 abril 2018
Imagen de archivo (CRÉDITO: AdobeStock / © mikesjc)
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El volumen de petróleo depositado en 300 tanques de acero en un radio de nueve millas cuadradas en Cushing, Oklahoma ha sido durante mucho tiempo un barómetro clave para la salud del suministro de crudo estadounidense y el punto de referencia nacional para el comercio diario de miles de millones de dólares en el producto.
Pero esos tanques pronto podrían drenar a niveles prácticamente vacíos, incluso cuando la producción de petróleo de Estados Unidos supere un nuevo récord de 10,4 millones de barriles por día.
Los suministros de petróleo han caído antes en Cushing por una variedad de razones estacionales o impulsadas por el mercado. Pero esta vez, no hay escasez de crudo en el mercado. De hecho, la producción de EE. UU. Está forzando la capacidad de tuberías y almacenamiento.
La disminución de los volúmenes almacenados en Cushing refleja un cambio más permanente, lo que subraya la disminución de la influencia del centro como la principal medida para el mercado petrolero de los EE. UU. Y el barómetro líder de la oferta, demanda y precios futuros.
Las empresas ahora están gastando millones de dólares en la construcción de infraestructura para facilitar el comercio y el almacenamiento en otros lugares, como en Houston y otros puertos de la Costa del Golfo.
Eso podría allanar el camino para un cambio en el precio de referencia del petróleo de Estados Unidos, que se utiliza para valorar decenas de miles de millones de dólares en contratos de crudo y futuros todos los días. El índice de referencia actual, denominado crudo West Texas Intermediate, o "WTI", se ha derivado del precio del petróleo físico entregado a Cushing durante más de tres décadas.
Los comerciantes y los principales compradores mundiales de crudo han abogado por reemplazar el WTI con un nuevo contrato de futuros de referencia que reflejaría el valor del crudo entregado a la costa del Golfo.
El precio del petróleo en Cushing, que se autodenomina como "la encrucijada de oleoductos del mundo", se utiliza para valorar las leyes de crudo producidas en los Estados Unidos y algunos hidrocarburos importados de Canadá, México y América del Sur. Los precios en el centro también proporcionan la base para un promedio de 1.3 millones de contratos de futuros WTI <CL-TOT> - por valor de $ 82 mil millones a precios actuales - que cambian de manos en la Bolsa Mercantil de Nueva York del CME Group todos los días, convirtiéndolo en uno de los productos básicos más activos del mundo.
Pero a medida que se construyen más oleoductos para llevar petróleo de los yacimientos de pizarra a las refinerías del Golfo o para los mercados de exportación, gran parte del crudo producido en el campo petrolífero gigante de Permian en Texas y otros lugares ya no pasa por Cushing.
En cambio, los productores cada vez envían más directamente a puertos marítimos como Houston, donde los buques transportan el petróleo a decenas de países en todo el mundo. Eso refleja una gran transformación en los flujos globales de crudo desde que Estados Unidos levantó una prohibición de cuatro décadas sobre las exportaciones de petróleo a fines de 2015. Algunos comerciantes y compradores argumentan que el punto de referencia necesita cambiar para reflejar esto.
Joshua Wade, un vendedor de petróleo crudo en Oklahoma, considera que el punto de entrega de referencia se desplazará hacia el sur en poco tiempo.
"Esa es la dirección en la que se mueve", dijo. "A diferencia de la importación, ahora estás exportando a través de la misma infraestructura ... La capital petrolera de la nación está en Houston".
Los inventarios en Cushing cayeron a 28.2 millones de barriles a principios de marzo, el más bajo en más de tres años.
Los analistas dicen que un nivel de 20 millones de barriles está vacío. Esto se debe a que el diseño del tanque requiere un volumen mínimo de crudo para mantener la integridad física del complejo y permitir la mezcla de diferentes grados de crudo para cumplir con las especificaciones de la tubería.
"Hubo un cambio estructural importante en los flujos de crudo dentro de los EE. UU.", Dijo John Coleman, analista de investigación senior de la consultora Wood Mackenzie. "Creo que Cushing está perdiendo rápidamente su relevancia".
UNA ESTACIÓN DE VIAJE DE CENTENO ANTIGUO
Cushing obtuvo su distinción a principios de la década de 1920 cuando los tanques surgieron para almacenar petróleo en ruta desde Oklahoma y Texas a las principales áreas metropolitanas y refinerías en el Medio Oeste.
En 1983, se convirtió en el punto de entrega para el nuevo contrato de futuros WTI. Debido a que Estados Unidos se basó en las importaciones y prohibió las exportaciones, Cushing fue clave para que los comerciantes midieran las tendencias de la oferta interna.
El anterior jefe de comercio de crudo de BP, Donald Porteous, se ganó el apodo de "el rey de Cushing" por su profunda comprensión de la logística de suministros en la ciudad de Oklahoma, una estrategia que a menudo le valió más dinero que el presidente ejecutivo de BP, Bob Dudley.
Porteous, ahora retirado, no quiso hacer ningún comentario sobre esta historia.
Ahora, nuevos proyectos de oleoductos van directamente desde el oeste de Texas hasta el Golfo de México, una ruta muy al sur de Cushing. Últimamente, los precios de la cuenca del Pérmico han disminuido porque las tuberías no se pueden construir lo suficientemente rápido como para llevar crudo al Golfo, incluso cuando las compañías de tuberías han agregado una capacidad de 600,000 bpd desde fines del año pasado, según datos compilados por Reuters.
"Estamos tratando de asegurarnos de estar a la vanguardia de los productores para llevar el producto a los refinadores o exportar", dijo Greg Armstrong, director ejecutivo de Plains All American, en una reciente conferencia de la industria.
Los proyectos en desarrollo podrían aumentar la capacidad de salida del ducto desde el Pérmico de 2.7 millones de bpd en marzo a más de 4.5 millones de bpd para fines de 2019, según el proveedor de información de la industria energética Genscape.
Mientras tanto, el oleoducto Dakota Access comenzó a enviar petróleo el año pasado, y se quedó sin la región de shale Bakken de Dakota del Norte en el Golfo, sin pasar por Cushing. Y Marathon Petroleum está considerando revertir su línea de crudo Capline para llevar barriles desde Illinois hasta el Golfo.
¿UN CAMBIO DE BENCHMARK?
Por ahora, los operadores ven el diferencial de precios entre el WTI y el crudo Brent con sede en Londres para determinar dónde transportar los envíos a nivel mundial.
Pero los operadores dicen que el precio de los intercambios físicos en Houston se está volviendo más importante como barómetro para los transportistas. A principios de este año, incluso cuando el precio bruto del WTI a Brent <WTCLc1-LCOc1> se redujo, el descuento de Houston para Brent se mantuvo estable en alrededor de $ 1,60 el barril, dijeron analistas, ayudando a mantener la demanda de exportación.
A medida que la capacidad de los oleoductos hacia el Golfo ha aumentado y el almacenamiento se ha expandido, la demanda de aparcar barriles en Cushing ha disminuido, dijo Carlin Conner, director ejecutivo de SemGroup Corp, que opera aproximadamente 7,6 millones de barriles de almacenamiento de petróleo crudo en Cushing.
Un portavoz de Magellan Midstream Partners, que posee cerca de 12 millones de barriles de almacenamiento Cushing, dijo que seguirá siendo importante debido a sus conexiones con el Golfo y el Medio Oeste.
Cushing también está conectado a través de un oleoducto al Golfo, 500 millas al sur, y puede ofrecer un almacenamiento más económico que el que está disponible en la costa, dijo Conner de SemGroup.
"Creo que el próximo capítulo de Cushing", dijo, "es que se convertirá en un centro de almacenamiento fuera de la Costa del Golfo".

Reporte de Devika Krishna Kumar

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