Las empresas de energía de EE. UU. Gastan más de las exenciones arancelarias de acero rechazadas

Por Liz Hampton28 agosto 2018
© tomas / Adobe Stock
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El Departamento de Comercio de EE. UU. Otorgó recientemente una exención arancelaria a la principal petrolera Chevron por sus importaciones de tubos de acero japoneses de 4.5 pulgadas para la exploración petrolera.

Pero el departamento rechazó una solicitud similar de Borusan Mannesmann Pipe para excluir las tuberías de acero de 4,5 pulgadas importadas de Turquía para la tubería utilizada para revestir los nuevos pozos de petróleo.

La razón: varios fabricantes de acero de Estados Unidos se opusieron a la solicitud de Borusan, argumentando que podrían suministrar el producto, según el departamento. Chevron no presentó tales objeciones.

Cuando el presidente de los Estados Unidos, Donald Trump, impuso un arancel del 25 por ciento al acero importado esta primavera, su administración permitió a las compañías solicitar exenciones si los metales necesarios no estaban disponibles en suficiente calidad, cantidad o en un tiempo razonable.

Pero el proceso de búsqueda de alivio está demostrando ser lento y controvertido, ya que un aluvión de solicitudes ha enterrado al pequeño personal inicialmente asignado a la tarea, lo que provocó que el departamento contratara a docenas de trabajadores con contrato extra. El número limitado de decisiones tomadas hasta el momento está generando protestas de los solicitantes rechazados y desatando disputas entre las acerías estadounidenses y los importadores de productos de sus competidores extranjeros.

Commerce ha recibido más de 37,000 solicitudes de exención, mucho más de lo que planeaba manejar. Aunque 130 empleados y contratistas ahora están evaluando las solicitudes, la agencia solo había emitido un dictamen sobre 2,871 de esas solicitudes hasta el 20 de agosto.

Hasta el momento, el departamento ha aprobado 1.780 solicitudes y ha negado 1.091. Por separado, el departamento rechazó más de 6.000 solicitudes de los llamados "errores de presentación" por parte de los solicitantes, que pueden corregir y volver a enviar sus solicitudes.

Los solicitantes rechazados han criticado al departamento por tomar objeciones a veces engañosas por parte de los proveedores nacionales a su valor nominal y por no permitir que los importadores refuten sus argumentos.

"El Departamento de Comercio ahora está en apuros para pasar más de unos minutos revisando cada aplicación", dijo Bernd Janzen, socio de Akin Gump Strauss Hauer & Feld LLP, que está trabajando con compañías que buscan exclusiones de tarifas.

El Departamento de Comercio reconoció sus problemas de personal y dijo que ha solicitado permiso al Congreso para reasignar $ 5 millones de sus propios fondos para acelerar el proceso de revisión. El Congreso hasta ahora solo ha aprobado una reasignación de $ 2 millones, dijo la agencia.

"Seguiremos rezagados a menos que se nos permita desviar más recursos de Comercio hacia el proceso", dijo el departamento en un comunicado a Reuters.

La agencia también está revisando su proceso de evaluación.

"El Departamento reconoce plenamente que la información provista en una objeción puede no ser correcta", dijo la agencia.

Se aprobaron veinte excepciones sobre las objeciones de los fabricantes de acero de EE. UU., Una señal de que su proceso es "equilibrado, justo y transparente", dijo el departamento.

Objeciones del proveedor
Las compañías que buscan exenciones se han quejado de que Commerce brinda pocos detalles sobre la justificación para denegar solicitudes más allá del lenguaje estándar de que el producto que una empresa desea importar está disponible a través de un proveedor estadounidense.

Joel Johnson, director ejecutivo de Borusan Mannesmann Pipe, una filial estadounidense de una siderúrgica turca, dijo que el departamento no explicó cómo se rechazó su solicitud.

"No sabemos con certeza por qué nos negaron, pero tuvimos objeciones de nuestros competidores que también fabrican tubería", dijo Johnson, y agregó que las cartas de apoyo de sus proveedores no parecen influir en la decisión.

Borusan espera que su costo de operación aumente en $ 25 millones a $ 35 millones anuales como resultado de las tarifas.

La empresa matriz de Borusan suministrará acero para el oleoducto Gulf Coast Express de Kinder Morgan Inc, un proyecto de 1.750 millones de dólares para mover gas natural del oeste de Texas a la costa estadounidense del golfo. Kinder, el segundo mayor operador de gasoductos de América del Norte, ha presentado su propia solicitud para evitar la tarifa de la orden de Borusan, pero aún no ha recibido una resolución.

La administración Trump dijo recientemente que duplicaría los aranceles sobre el acero de Turquía, agregando entre $ 60 y $ 80 millones al costo del gasoducto de Kinder Morgan, escribieron analistas de Tudor Pickering Holt & Co este mes.

US Steel, que se opuso a la solicitud de Borusan, dijo que solo comentó las solicitudes de productos que puede hacer.

"Estamos listos para ayudar tanto a los clientes nuevos como a los antiguos" que son afectados por los aranceles, dijo la portavoz Meghan Cox en una declaración escrita.

$ 40 millones 'Impuesto'
Después de que se negara la solicitud a otro operador de gasoductos, Plains All American, la empresa solicitó a Commerce un análisis de la Administración de Comercio Internacional para explicar la decisión. No se ha proporcionado ninguno, dijo el nuevo presidente ejecutivo entrante, Willie Chiang, en una audiencia en el Congreso convocada por el representante del estado de Washington, Dave Reichert, el mes pasado.

El Departamento de Comercio dijo que no revela tales análisis internos porque son "predecisionales".

Chiang calificó el rechazo como un "impuesto de $ 40 millones" en su proyecto de oleoducto de Texas, que se espera que cueste aproximadamente $ 1.1 mil millones. La tubería de acero representa aproximadamente el 20 por ciento del costo de una tubería.

El mes pasado, Chiang presionó el tema ante un panel de la Cámara de Representantes de los EE. UU. Y calificó las revisiones como "defectuosas" porque dependen en gran medida de las objeciones de la industria del acero que no reciben el suficiente escrutinio. Su compañía también tuvo poco tiempo para contrarrestar las objeciones presentadas por los fabricantes de acero, dijo, que a veces se archivan en el último minuto.

Solo tres plantas siderúrgicas en el mundo pueden fabricar la tubería que Plains usará para su tubería Cactus de 550 millas, según ha informado la compañía. Berg Steel, que presentó una objeción a la solicitud de Plains, dijo que podría hacer productos alternativos para satisfacer las necesidades de Plains.

Berg no respondió a una solicitud de comentarios.

Plains dijo que la tubería que los fabricantes estadounidenses sugirieron utilizar se creó a través de un proceso diferente que en algunos casos duplicaría el número de soldaduras circunferenciales o aumentaría las costuras de soldadura en un 30 por ciento. Soldadura adicional parece que podría aumentar la probabilidad de grietas o fallas.

"Las decisiones sobre las especificaciones de los productos deberían tomarlas las empresas, no los funcionarios de comercio del gobierno", dijo.

Plains All American volvió a enviar su solicitud de exclusión.

Heat Transfer Tubular Products - una empresa privada con sede en Conroe, Texas que suministra tubos de acero para equipos de refinería de petróleo - tuvo varias solicitudes rechazadas según lo que el vicepresidente de ventas Janese Sokulski llamó objeciones defectuosas de otras compañías estadounidenses.

Webco Industries Inc, un competidor de Heat Transfer, argumentó en su objeción por escrito que podría fabricar productos similares en los Estados Unidos. Webco no respondió a una solicitud de comentarios.

Incluso si Webco fuera a hacer los productos, dijo Sokulski, no podría comprarlos porque la compañía es un competidor.

"Nunca nos lo vendían", dijo.


(Reporte de Liz Hampton; Edición de Gary McWilliams y Brian Thevenot)

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