En las Islas Vírgenes Británicas, el huracán azota la transición de la energía verde

Por Sebastien Malo31 julio 2018
© robert lerich / Adobe Stock
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Casi un año después de que el huracán Irma noqueó el poder en las Islas Vírgenes Británicas, el jefe de electricidad Leroy Abraham estará entre los últimos residentes en volver a conectar sus hogares.

Pero Abraham, gerente general de la corporación de electricidad del territorio británico de ultramar (BVIEC), apenas ha tenido tiempo de darse cuenta de su propio corte doméstico.

"Estaba demasiado cansado de dar electricidad a todos los demás", dijo el hombre de 48 años, mirando su casa de dos plantas, que fue naufragada por la feroz tormenta que azotó el archipiélago del Caribe en septiembre pasado.

Abraham y otros funcionarios están trabajando para evitar que se repita la dura prueba. Una de las vías que están buscando es diversificar las fuentes de electricidad agregando energías renovables a la combinación energética.

Las Islas Vírgenes Británicas (Islas Vírgenes Británicas) se sumergieron en la oscuridad durante seis meses cuando Irma, con vientos de 185 millas por hora (295 kph), arrancó postes de electricidad y dejó 400 millas (645 km) de calles y laderas llenas de cables.

Al igual que muchas islas pequeñas, el territorio ha dependido durante mucho tiempo de los costosos combustibles fósiles importados para generar energía eléctrica.

Pero para resistir mejor desastres futuros, ahora se está moviendo hacia alternativas solares y geotérmicas, como muchas otras en la región desde Montserrat hasta Santa Lucía.

Una serie de proyectos de energía solar comenzará pronto, dijo Mark Vanterpool, ministro de Comunicaciones y Obras de BVI.

"Nos interesa trabajar arduamente para obtener la mayor cantidad posible de energía renovable producida", dijo a la Fundación Thomson Reuters.

Espolear a los planes
Si hay un resquicio de esperanza para el trauma de un apagón generalizado en medio de una crisis humanitaria, es la creciente urgencia de reforzar la red eléctrica con energía renovable, dicen funcionarios y observadores.

Antes del huracán, había interés en el poder verde, pero la gente se estaba "moviendo en diferentes direcciones", dijo Kaitlyn Bunker del Rocky Mountain Institute, una organización sin fines de lucro con sede en Estados Unidos que ayuda a las Islas Vírgenes Británicas con su transición de energía renovable.

La experiencia del huracán tiene planes "catalizados", agregó.

En la isla principal de Tortola, un proyecto solar de 3 megavatios financiado con fondos privados liderado por la firma local Caribbean Alternative Energy está a punto de ser acordado, dijo Abraham, de BVIEC.

El servicio estatal, mientras tanto, apunta a establecer un sistema híbrido de almacenamiento solar, eólico y de energía de 300 kilovatios en Anegada, una remota isla del norte, una vez que se firme un acuerdo para arrendar tierras de la corona.

El trato, cuatro años en la tubería, solo avanzó después de Irma, anotó Abraham.

También se están desarrollando planes para instalar paneles solares en los puertos y techos de las escuelas en Tortola y Virgin Gorda, la tercera isla más grande de las Islas Vírgenes Británicas.

La clave para el futuro de la energía limpia en las islas son las nuevas regulaciones, que ahora esperan la aprobación final, lo que permite pagar a los residentes por el excedente de energía renovable que alimentan a la red.

La medida debería alentar a los propietarios de casas y negocios a instalar paneles solares fotovoltaicos en sus propiedades, y podría aumentar la resistencia de las islas a los desastres, dijo Abraham.

"No podemos poner todos nuestros huevos en una sola canasta", dijo.

Los estudios muestran que cuando los paneles solares están bien diseñados e instalados, pueden resistir los vientos huracanados, dijo Louis Gritzo, gerente de investigación de FM Global, una aseguradora estadounidense que simula peligros naturales para analizar materiales.

En Green VI, una organización sin fines de lucro de las Islas Vírgenes Británicas que desde hace tiempo aboga por una ley que permita el sector de las energías renovables, la directora ejecutiva Charlotte McDevitt dijo que el desarrollo reglamentario era "enorme".

"Necesitamos opciones porque estas tormentas volverán", dijo, y señaló que algunos isleños que tenían paneles solares los pusieron a trabajar nuevamente poco después de Irma.

Hace tres años, la ley no permitía a los residentes producir la mayor parte de su propia energía, incluso de fuentes renovables como la solar, en áreas cubiertas por la empresa, dijo McDevitt.

Ahora, BVIEC recibió una propuesta de su principal proveedor de combustible, Delta Petroleum de Saint Kitts y Nevis, para establecer un pequeño proyecto solar junto a su instalación de almacenamiento de diesel, dijo Abraham.

"A pesar de que somos una empresa de combustibles fósiles ... decidimos diversificar nuestra cartera hacia la energía solar", dijo Bevis Sylvester, gerente general de Delta para el Caribe.

Comienzo lento
A pesar del nuevo entusiasmo por la energía limpia, no todos los expertos están convencidos de que las Islas Vírgenes Británicas puedan cumplir la promesa hecha hace cinco años de que para el 2023 cubriría un tercio de sus necesidades energéticas totales de alrededor de 30 megavatios con energías renovables.

"Durante la última década nos dijeron que las energías renovables seguirían adelante, pero aún no se han llevado a cabo", dijo Dana Miller, propietaria de aTec, una empresa de energía limpia basada en BVI.

David Crane, ex director general de NRG Energy, con sede en los Estados Unidos, viajó a las Islas Vírgenes Británicas varias veces cuando su empresa presentó una oferta en un proyecto solar de 2 megavatios.

La suya fue una de las cuatro compañías que respondieron en 2014 a una solicitud de propuestas de BVIEC para instalar paneles solares en terrenos públicos, incluido el principal aeropuerto.

Pero el proyecto se descarriló debido a discusiones sobre posibles planes de expansión para el aeropuerto, cuya renovación aún está en proceso de negociación, dijo Abraham.

El episodio habla de un problema que enfrentan las pequeñas islas en todo el mundo, dijo Rolando González-Bunster, director de InterEnergy Holdings, una compañía eléctrica que ha ayudado a las empresas pioneras en el sector de las energías renovables en el Caribe.

Aunque el costo de establecer granjas solares se ha desplomado en los últimos cinco años, de aproximadamente $ 3,000 por kilovatio a $ 1,000, los proyectos de menor escala siguen siendo más caros, a unos $ 1,500 por kilovatio.

"Cuando construyes pequeñas (instalaciones) tienes que movilizar una gran cantidad de infraestructura por una pequeña cantidad (de energía)", lo que lleva a un costo unitario mayor, dijo González-Bunster.

Hablando desde su oficina temporal en Tortola Pier Park, un complejo turístico, el ministro Vanterpool dijo que el gobierno seguiría adelante, superando los obstáculos y el escepticismo.

"Tenemos que ir a la energía renovable", dijo. "Tenemos que llegar allí. No creo que sea una opción que tenemos".


(Reporte de Sebastien Malo, Edición de Megan Rowling, Fundación Thomson Reuters)

Categorías: Ambiental, Energía, Energía renovable