Las mayores petroleras se apresuran a dominar el esquisto de EE.UU.

Por jennifer hiller20 marzo 2019
© pavantt / Adobe Stock
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En el Desierto Chihuahuense de Nuevo México, Exxon Mobil Corp está construyendo un enorme proyecto de petróleo de esquisto que sus ejecutivos presumen que le permitirá superar los notorios ciclos de auge y caída de la industria.

Los trabajadores en su contrato de arrendamiento de Remuda cerca de Carlsbad, que forma parte de un personal de 5,000 personas distribuidas en Nuevo México y Texas, están perforando pozos, operando flotas de bombas hidráulicas y cavando zanjas para tuberías.

El extenso sitio refleja el compromiso masivo con la Permian Basin por parte de las grandes petroleras, que han gastado un estimado de $ 10 mil millones en la compra en el principal campo de esquisto de EE. UU. Desde principios de 2017, según la firma de investigación Drillinginfo Inc.

La creciente inversión también refleja el reconocimiento de que Exxon, Chevron, Royal Dutch Shell y BP Plc se perdieron la primera fase de la bonanza de esquisto de Pérmico, mientras que los productores independientes más ágiles, que fueron pioneros en la tecnología de perforación de lutitas, arrendaron la superficie de Permian a bajo costo.

Ahora que el campo ha convertido a EE. UU. En el principal productor de petróleo del mundo, Exxon y otras grandes empresas se están moviendo agresivamente para dominar el Pérmico y usar el petróleo para alimentar su extenso oleoducto, comercio, logística, refinación y negocios de productos químicos. Las mayores tienen 75 plataformas de perforación aquí este mes, frente a 31 en 2017, según Drillinginfo. Exxon opera 48 de esas plataformas y planea agregar siete más este año.

La expansión de las grandes multinacionales se produce a medida que los productores independientes más pequeños, que se benefician solo de la venta del petróleo, están desacelerando la exploración y reduciendo el personal y los presupuestos en medio de la presión de los inversores para controlar el gasto y aumentar los retornos.

El presidente ejecutivo de Exxon, Darren Woods, dijo el 6 de marzo que Exxon cambiaría "la forma en que se juega ese juego" en Shale. El vicepresidente senior, Neil Chapman, agregó que el tamaño y las empresas podrían permitir a Exxon obtener rendimientos porcentuales de dos dígitos en el Permian, incluso si los precios del petróleo, ahora por encima de los $ 58 por barril, se desplomaron por debajo de los $ 35.

Los 1.6 millones de acres de Exxon en el Permian significa que puede acercarse al campo como un "megaproyecto", dijo Staale Gjervik, el director de la filial de esquisto XTO Resources, cuya sede recientemente se reubicó para compartir espacio con sus negocios de logística y refinación. La firma también describió recientemente planes para casi duplicar la capacidad de una refinería de la Costa del Golfo para procesar petróleo de esquisto bituminoso.

"Nos prepara para tener una visión a más largo plazo", dijo Gjervik.

Las inversiones de los mayores en Permian posicionan el campo para competir con Arabia Saudita como la principal región productora de petróleo del mundo y solidifican a Estados Unidos como una potencia en los mercados mundiales de petróleo, dijo Daniel Yergin, un historiador del petróleo y vicepresidente de la consultora IHS Markit.

"Hace una década, la inversión de capital estaba saliendo de los Estados Unidos", dijo. "Ahora está llegando a casa de una manera muy grande".

Se espera que el Pérmico genere 5.4 millones de barriles por día (bpd) para 2023, más que cualquier otro miembro de la Organización de Países Exportadores de Petróleo (OPEP) que no sea Arabia Saudita, según IHS Markit. La producción de este mes, a unos 4 millones de bpd, duplicará la de hace dos años.

Exxon, Chevron, Shell y BP ahora tienen aproximadamente 4.5 millones de acres en la Cuenca Permiana, según Drillinginfo. Chevron y Exxon están a punto de convertirse en los mayores productores en el campo, superando a los productores independientes como Pioneer Natural Resources.

Pioneer recientemente hizo una promesa de alcanzar 1 millón de bpd para 2026 en medio de la presión de los inversores para impulsar los rendimientos. Cambió su énfasis en generar flujo de efectivo y reemplazó a su director ejecutivo después de publicar las ganancias del cuarto trimestre que no alcanzaron los objetivos de ganancias de Wall Street en 36 centavos por acción.

Mientras tanto, Shell está considerando un acuerdo multimillonario para comprar al productor independiente Endeavor Energy Resources, según personas familiarizadas con las conversaciones. Shell no quiso hacer comentarios y Endeavour no respondió a una solicitud.

Chevron dijo que produciría 900,000 bpd para 2023, mientras que Exxon pronosticó bombear 1 millón de barriles por día en alrededor de 2024. Eso daría a las dos compañías un tercio de la producción de Permian dentro de cinco años.

Los productores más pequeños se exprimen
Al principio, el aumento del Pérmico fue impulsado en gran medida por los ágiles exploradores que fueron pioneros en la nueva tecnología para la fracturación hidráulica o fracking y la perforación horizontal para desbloquear el petróleo de la roca de esquisto, reduciendo los costos de producción.

Los avances de las empresas más pequeñas inicialmente dejaron atrás a los mayores. Ahora, esas tecnologías se pueden copiar fácilmente y están ampliamente disponibles en las empresas de servicios.

La creciente producción de Permian ha abrumado a los oleoductos y ha obligado a los productores a vender crudo con un gran descuento, agotando el efectivo y las ganancias de los independientes que, a diferencia de las grandes empresas, no poseen sus propias redes de oleoductos.

Incluso a medida que las mayores han incrementado sus operaciones, el número total de plataformas de perforación en el Permian ha disminuido a 464, desde 493 en noviembre, ya que los productores independientes han reducido la producción, según el proveedor de servicios de yacimientos petrolíferos Baker Hughes.

Shell, por el contrario, planea seguir expandiéndose incluso si los precios siguen cayendo, dijo Amir Gerges, gerente general de Shell en Permian.

"Tenemos un poco más de resiliencia" que los independientes, dijo Gerges.

En el oeste de Texas, la empresa perfora de cuatro a seis pozos a la vez, un proceso llamado desarrollo de cubos que se dirige a múltiples capas de lutitas a una profundidad de hasta 8,000 pies.

El desarrollo de los cubos es costoso y puede llevar meses, por lo que es una opción solo para las grandes y los mayores productores independientes. Shell ha usado la táctica para duplicar la producción en dos años, a 145,000 bpd.

Las empresas petroleras más grandes también pueden aprovechar su poder de compra de volumen incluso si las compañías de servicios aumentan los precios de los suministros o los equipos de perforación y fracking, dijo Andrew Dittmar, analista de Drillinginfo.

"Es como comprar en Costco frente a un mercado local", dijo Dittmar.

El apuro de las grandes compañías por el mercado significa que las compañías más pequeñas tendrán que luchar para competir por los contratos de servicios y pagar precios más altos, dijo Roy Martin, analista de la consultora de energía Wood Mackenzie.

"Cuando estás sentado frente a la mesa de negociaciones de las mayores, las fichas están apiladas de lado", dijo.

Renacimiento
El resurgimiento del interés en el Pérmico marca un retroceso desde finales de los 90, cuando la producción había estado cayendo durante dos décadas.

"Todos los grandes y todas las compañías con nombres que han escuchado se fueron con sus empleados", dijo Karr Ingham, un economista de petróleo y gas. "La sabiduría convencional era que este lugar se iba a secar".

Chevron fue el único mayor que se quedó en el Pérmico. Posee 2.3 millones de acres y posee la mayoría de sus derechos minerales, también, pero hasta hace poco dejó de perforar a otros.

Pero este mes, el presidente ejecutivo Mike Wirth dijo que el Permian es su mejor apuesta para obtener ganancias "al norte del 30 por ciento a precios bajos del petróleo".

"No hay nada en lo que podamos invertir que ofrezca tasas de rendimiento más altas", dijo Wirth este mes en su reunión anual de inversores en Nueva York.

'Hambre y miedo'
Matt Gallagher, director general de Parsley Energy Inc, considera que las inversiones de las principales "la mejor forma de adulación" para los independientes que operan aquí.

El perejil tiene 192,000 acres de Permian, la mayoría de los cuales fueron arrebatados a bajo precio durante los bustos de petróleo, y ve su tamaño más pequeño como una ventaja en la pizarra.

"No hemos terminado todavía", dijo Gallagher. "Podemos movernos muy rápido".

Los mayores tienen mayor infraestructura, pero los independientes continúan innovando y diseñando mejores pozos, dijo Allen Gilmer, cofundador de Drillinginfo.

"Nada es más motivador que '¿Voy a estar vivo mañana?'", Dijo Gilmer. "El hambre y el miedo es algo que toda persona independiente de petróleo y gas sabe, y que algo que ninguna persona importante de petróleo y gas ha sentido jamás en su carrera".


(Reporte de Jennifer Hiller; Reporte adicional de David French; Editado por Gary McWilliams y Brian Thevenot)

Categorías: Shale Oil & Gas