A medida que el sector petrolero de México se debate, el crimen y la violencia siembran ciudades

Publicado por Joseph Keefe14 julio 2018
Hasta hace poco, Edgar Barrera disfrutaba de una vida que muchos mexicanos solo podían desear.
En unos pocos años, la contable de 36 años pasó de ser un obrero a un trabajador de oficina en lo que parecía ser una de las compañías más estables de América Latina: la petrolera estatal Pemex.
Gracias a Pemex, Barrera conoció a su esposa, de vacaciones en la Riviera Maya y concibió una carrera gratificante sin salir de su ciudad natal en Tabasco, un estado rural en el sur del Golfo de México, donde más de la mitad de la población vive con menos de $ 92. un mes.
Entonces todo cambió.
Los precios del petróleo se desplomaron, lo que obligó a Pemex a cortar su y miles de otros empleos en todo México. Una reforma energética, destinada a estimular negocios con competidores privados, tuvo dificultades para atraer inversiones inmediatas. Y la violencia de pandillas que ha paralizado a México en la última década finalmente se extendió a Tabasco, anteriormente un rincón relativamente pacífico del país.
Las crecientes consecuencias, desde una recesión económica hasta el aumento de las tasas de homicidios, han convertido rápidamente a Tabasco en uno de los estados más conflictivos de México. Su pequeña, pero aparentemente sólida, clase media ahora lucha con una desaceleración y una violencia espeluznante.
El propio Barrera, después de pinceladas con extorsionadores y secuestradores que alguna vez fueron colegas de Pemex, recientemente solicitó asilo en Canadá.
Paraíso, o "paraíso", es la ciudad de Tabasco donde Barrera creció y trabajó en un puerto de Pemex. Es "ahora un infierno", dijo.
No es sorprendente que la turbulencia de la industria perjudicara a Tabasco, sede del primer descubrimiento petrolero de México y un estado en el que más de la mitad de la economía y casi la mitad de los empleos dependen del sector petrolero.
Pero la magnitud de los problemas ha tomado desprevenidos a los lugareños, a los ejecutivos de la industria y a los funcionarios del gobierno, especialmente porque los delincuentes explotan cada vez más lo que queda de prosperidad al apuntar a los recursos, equipos y empleados de Pemex.
"La debacle petrolera nos golpeó duramente", dijo el gobernador de Tabasco, Arturo Núñez. "Causó problemas sociales que sin duda están contribuyendo a un crimen más elevado".
El presidente Enrique Peña Nieto, ahora en su último año en el cargo, realizó una revisión de la industria de la energía como su iniciativa distintiva, poniendo fin al tradicional dominio de Pemex en la exploración, producción, refinación y venta minorista de combustible. Los defensores siempre argumentaron que los operadores, además de Pemex, son necesarios para revertir más de una década de producción de crudo en declive y desbloquear el potencial en los depósitos no explotados.
Pero la reforma, finalizada en 2014, entró en vigencia justo cuando los precios globales del petróleo colapsaron, lo que redujo la disposición de las compañías a invertir. A pesar de un rebote reciente, el precio del crudo en los mercados mundiales se desplomó hasta en un 76 por ciento a partir de junio de ese año.
Desde entonces, Pemex ha recortado casi 18,000 empleos en todo México, alrededor del 13 por ciento de su fuerza de trabajo, según cifras de la compañía. En Tabasco, Pemex dejó ir a 1.857 trabajadores, o aproximadamente el 12 por ciento de los 16,000 empleos que el estado arrojó entre 2014 y 2016, de acuerdo con datos del gobierno. Muchos de los otros despidos se produjeron entre proveedores y otras empresas que dependen de Pemex.
Combinados, los recortes dieron a Tabasco la tasa de desempleo más alta de México y sumieron al estado en recesión. En 2016, el año más reciente para el que hay datos disponibles, la economía de Tabasco se redujo en un 6.3 por ciento. Es el único estado donde la pobreza y la pobreza extrema, definidas por el gobierno como ingresos mensuales de menos de $ 50, han aumentado en los últimos años.
A causa de los problemas en todo el país, los problemas han erosionado el apoyo antes de las elecciones presidenciales del 1 de julio para el sucesor de Peña Nieto como candidato del gobernante Partido Revolucionario Institucional. En cambio, un izquierdista ex alcalde de la Ciudad de México, e hijo nativo de Tabasco, domina las encuestas. Andrés Manuel López Obrador, el favorito de 64 años, promete construir una refinería en su estado natal.
Si bien Pemex recientemente comenzó a contratar a algunos trabajadores, otras compañías se han mostrado reacias a invertir en estados como Tabasco, donde la producción de petróleo está ahora casi un 70 por ciento por debajo de su pico a principios de la década de los noventa. Con un suministro abundante en todo el mundo, y un flujo de crudo cada vez mayor proveniente de la pizarra estadounidense, los posibles inversores desconfían del crimen, la corrupción y la violencia en México.
"Decidimos no comenzar", dijo Javier López, un abogado con sede en Texas que recientemente canceló sus planes de lanzar un negocio de transporte de combustible desde Estados Unidos hacia México. "Realmente teníamos miedo de que nos robaran un camión, mataron a un conductor".
Durante más de una década, el gobierno de México ha desplegado fuerzas policiales, militares y de inteligencia para derrocar a los poderosos jefes de las drogas. A medida que cayeron, los carteles se transformaron y se movieron hacia nuevas raquetas, incluyendo el robo y la extorsión de negocios en industrias desde la agricultura hasta la minería y el petróleo.
A principios de este año, Reuters informó que los ladrones de combustible están paralizando las refinerías de México y desencadenando un derramamiento de sangre en los antiguos centros tranquilos de las operaciones de Pemex.
En Tabasco, la policía registró 388 asesinatos el año pasado, más del triple que en 2012. A pesar de una población de 2,4 millones de personas, pequeña en comparación con muchos de los otros 30 estados y distrito capitalino de México, Tabasco tenía el cuarto mayor número de secuestros y el sexto el mayor número de extorsiones reportadas el año pasado.
Los trabajadores actuales y anteriores de Pemex están en ambos extremos de los crímenes, algunos como víctimas pero otros como instigadores, participantes o informantes. Envalentonados por la impunidad y los injertos que han permitido el crimen en todo el país, algunos lugareños han recurrido a negocios ilícitos, uniéndose o buscando iniciar pandillas que roban combustible, maquinaria y suministros de Pemex. Otros apuntan a trabajadores relativamente actuales y ex trabajadores de Pemex, como Barrera.
En un comunicado, Pemex dijo que "tiene cero tolerancia con cualquier trabajador involucrado en un crimen". La compañía dijo que coopera con la policía local, estatal y federal para investigar actividades ilegales, pero se negó a comentar episodios o casos específicos que involucren a trabajadores individuales mencionados en esta historia.
Durante una entrevista reciente, Carlos Treviño, director ejecutivo de Pemex, reconoció que los empleados están cada vez más en riesgo debido a sus trabajos y su salario. "Los petroleros tienen un mejor salario que muchas otras personas", dijo, utilizando el término español para los trabajadores de la industria petrolera.
En todo México, agregó Trevino, la compañía está aumentando las medidas para garantizar la seguridad del personal y la propiedad. Ha sacado su nombre y logotipo de los camiones. Les dijo a los trabajadores que dejaran de usar uniformes de Pemex fuera del sitio.
Aún así, dijo, "es difícil tener una operación completamente segura".
"Esto en Tabasco", agregó, "no es bueno".
HISTORIA CRUDA
El primer descubrimiento petrolero conocido de México tuvo lugar en Tabasco en 1863. Manuel Gil y Sáenz, un sacerdote, corría a ver a su madre enferma cuando la pezuña de su caballo se atascó en lodo negro, de acuerdo con una historia local del hallazgo.
A pesar de las advertencias de los nativos de que una bruja convertía a la gente en sal, el sacerdote regresó y comenzó a tocar el aceite. Con los socios, más tarde vendió su empresa a una compañía petrolera británica.
En 1938, México expropió los activos petroleros de propiedad extranjera y creó Petróleos Mexicanos, como se conoce formalmente a Pemex. Durante las siguientes décadas, la producción creció en otras regiones a lo largo de la costa del Golfo. En 1972, los buscadores de oro encontraron un yacimiento gigante conocido como el yacimiento mesozoico Chiapas-Tabasco, lo que provocó un apuro por desarrollar el estado.
Para manejar la creciente producción de Tabasco, Pemex en 1979 comenzó a construir el puerto y terminal de Dos Bocas en Paraíso, una ciudad cálida y pantanosa de 94,000 personas rodeada de plantaciones de cacao y coco.
Para los lugareños, que anteriormente subsistían de la agricultura y la pesca en pequeña escala, "Pemex vino y cambió nuestras vidas", dijo Ricardo Hernández Daza, jefe de un sindicato local de aproximadamente 3.000 trabajadores que trabajan en muchos sitios de la industria.
Barrera, el auditor que ahora busca asilo, se unió a Pemex en 2004.
Ese año, la producción petrolera del país alcanzó un récord y las oportunidades parecían ilimitadas. México fue uno de los muchos productores que se beneficiarían de los precios cada vez más altos, ya que la industria mundial, antes del boom de la pizarra, enfrentaba el "pico del petróleo", la suposición de que la mayor parte del suministro mundial era conocido y estaba disminuyendo.
Primero contratado como trabajador de mantenimiento, Barrera ascendió a otros puestos, recibió capacitación en el trabajo y, finalmente, comenzó a revisar las cuentas de la compañía por un salario de aproximadamente $ 2,000 por mes. Se casó con un colega auditor de Pemex, compró dos automóviles y disfrutó de salidas regulares de marisco con su esposa, su hija y dos hijastros.
Hasta que los precios del petróleo se desplomaron.
Barrera resistió los despidos iniciales de Pemex, pero en noviembre de 2015 fue despedido. Inmediatamente buscó otros trabajos, pero con muchos otros que ya luchaban por el trabajo, encontró solo asignaciones independientes de vez en cuando.
Pronto, Paraíso estaba tambaleándose.
Dos hermanos, Mario y Pedro Maciel, surgieron como jefes del crimen local, según los fiscales estatales. Corrieron rumores de que habían establecido una filial del cártel de la Nueva Generación Jalisco, conocida por el tráfico de drogas, el robo de combustible y un sinnúmero de otros crímenes en todo México.
Algunos trabajadores petroleros del Golfo de México, muchos de los cuales provienen de estados del interior, ya fueron extorsionados por el cártel en viajes al territorio de Nueva Generación de Jalisco.
Alayn Herver, un nativo de 28 años del estado central desde el cual el cártel tomó su nombre, hasta el año pasado trabajó en plataformas petrolíferas marinas que salpican la costa de Tabasco. Debido a los intensos horarios requeridos allí, Herver pasaría dos semanas en las plataformas y luego dos semanas de permiso en su casa en Jalisco.
En octubre de 2016, mientras estaba en un bar en su ciudad natal de Ciudad Guzmán, un extraño se le acercó y le exigió aproximadamente $ 1,000, aproximadamente la mitad de su salario mensual. "Sabemos que ganas bien", dijo el hombre. "¿Quieres que te pase algo?"
Al principio, Herver pensó que el hombre estaba bromeando. Afuera, sin embargo, algunos de los colegas del hombre esperaban en un SUV, listos para llevarlo a un cajero automático. Herver se dio cuenta de que eran miembros del cártel de Jalisco.
Él pagó a los hombres, quienes le dijeron que se esperaría un pago similar cada mes. Durante medio año, Herver obedeció. La transacción se volvió tan rutinaria que los miembros de las pandillas parecieron perder interés.
Herver no informó la extorsión. Al igual que muchos mexicanos, era cauteloso con la corrupción generalizada en las filas policiales y temía que solo empeoraran las cosas.
El siguiente abril, decidió omitir un pago.
En su próximo viaje a casa, en mayo de 2017, la policía local lo detuvo, dijo Herver. Lo esposaron y lo metieron en su patrullero. "Te metiste en problemas", recordó un oficial diciéndole.
Alejandro Romero, un alto oficial de la policía de Ciudad Guzmán, se negó a comentar sobre el incidente. La procuraduría general del estado de Jalisco no respondió a las solicitudes de comentarios.
Mientras otro policía lo seguía en el auto de Herver, un Mini Cooper 2007, los oficiales se dirigieron a un lugar cerca del basurero de la ciudad, dijo. Allí, seis hombres armados, incluido el miembro de la pandilla que se acercó a él, golpearon a Herver.
"Bájate los pantalones", dijo uno de los gánsteres.
Golpearon sus nalgas desnudas con un remo y amenazaron repetidamente con violarlo. Uno de los agresores se puso una pistola en la cabeza, mientras que otro agarró su teléfono celular y comenzó a publicar videos en vivo en el canal de Facebook de Herver.
Horrorizados, amigos y familiares observaron, las imágenes en bruto cambiaban de la expresión agotada de Herver a primeros planos de su sangriento trasero.
"Pensé que me iban a matar", dijo Herver.
En cambio, lo dejaron ir, manteniendo el Mini como pago.
"UNA PIEZA DE LA ACCIÓN"
En Paraíso, los hermanos Maciel negaron las conexiones con el cártel o cualquier otro delito similar. Publicaron una carta abierta en Facebook declarando que eran ciudadanos respetuosos de la ley.
"Somos una familia", escribieron en la carta, "dedicados a su trabajo para Pemex en Dos Bocas", el puerto.
Un trabajador llamado Pedro Maciel hizo, de hecho, trabajo para Pemex en Tabasco en 2017, según una base de datos de trabajadores de empresas revisada por Reuters. El nombre de Mario no apareció en el registro.
Para los lugareños, las afirmaciones de los hermanos hicieron poca diferencia.
Ya era evidente que un trabajo de Pemex ya no era lo que era. Otros, además de los hermanos Maciel, eran sospechosos en Paraíso de utilizar sus posiciones en la industria petrolera como puestos desde los cuales robar combustible, extorsionar a los trabajadores y cometer otros crímenes.
Quienes están familiarizados con la industria dicen que tiene sentido que los delincuentes, no solo las víctimas, puedan surgir de la nómina de pagos de Pemex. Incluso si no cometen las mismas atrocidades, se cree que algunos empleados cooperan con las pandillas para su propio recorte de los ingresos o, simplemente, por miedo.
"Conocen las entrañas del lugar, por lo que pueden brindar información", dijo Raúl Muñoz, ex director ejecutivo de Pemex, quien ahora tiene negocios privados con la compañía en Tabasco y dice que enfrenta problemas de seguridad regulares. "Todos quieren una parte de la acción".
Barrera, el auditor y su familia pronto fueron barridos en la acción. En octubre pasado, los secuestradores capturaron a un cuñado. Días antes, después de tres décadas de servicio de Pemex, había recibido un bono de retiro de aproximadamente $ 20,000.
En cuestión de días, la familia improvisó un rescate de alrededor de $ 30,000. Los secuestradores lo liberaron. Sin embargo, con la información de contacto robada de su teléfono, comenzaron a llamar a amigos y familiares, exigiendo más.
El cuñado se negó a hablar con Reuters sobre el secuestro.
Al igual que Herver, la familia optó por no ir a la policía.
"La fuerza laboral de Pemex está contaminada", dijo Barrera, haciéndose eco de familiares que creen que el secuestro fue planeado con información privilegiada. "Los trabajadores se están comiendo el uno al otro".
En noviembre pasado, Barrera aseguró algunas semanas de trabajo como contratista de Pemex. Las amenazas crecieron más cerca.
Un colega le dijo a la esposa de Barrera, que todavía trabaja en Pemex, que hombres sospechosos habían estado preguntando por ella fuera de las puertas de la oficina. Luego, los colegas le dijeron a Barrera que los hombres armados también esperaban fuera de la oficina para él.
Aterrorizado, esa noche durmió en la oficina.
Suficiente, pensó.
Barrera reservó un boleto a Canadá, donde los mexicanos pueden viajar sin visa. Aterrizó en Toronto la Navidad pasada y solicitó asilo. Espera traer a su familia, que se mudó a Villahermosa, la capital de Tabasco, para evitar a los gánsteres en Paraíso.
Herver, el trabajador de la plataforma cuya golpiza fue transmitida en vivo en Facebook, también huyó a Canadá.
"Me estaba yendo bien en Pemex", dijo. Pero después del asalto, "mi única alternativa era irme".
Él también solicitó asilo.
Una portavoz de la Junta de Inmigración y Refugiados de Canadá se negó a comentar sobre ninguno de los casos, citando leyes de privacidad.
El 31 de enero, disparos coordinados estallaron de la noche a la mañana en Paraíso.
Entre los muertos: los hermanos Maciel. Los fiscales locales dijeron que fueron asesinados en una disputa por el robo de combustible. Sus asesinos, agregaron los fiscales, murieron dos meses después en un tiroteo con la policía.
Incluso lo que debería ser un negocio legítimo es volverse más violento.
Daza, el jefe del sindicato local, dijo que su creciente colectivo de construcción, soldadura, tuberías y otros trabajadores se ha vuelto agresivo para proteger su parte del menguante trabajo petrolero. El sindicato es uno de muchos grupos laborales independientes que representan a los trabajadores y compiten entre sí por trabajos en la industria.
Entre otras tácticas, admite agredir a los miembros de sindicatos rivales para mantenerlos fuera de los sitios de trabajo. Ellos usan bates de béisbol, no armas de fuego o cuchillos, para evitar cargos por delitos graves, dijo.
Cuando llegan extraños en autos de alquiler fuera del estado a Paraíso, el sindicato y otros similares envían a los miembros a su hotel para exigir trabajo en cualquier proyecto que estén planificando. Si no cumplen, los sindicatos a veces cierran sitios.
Las tácticas no son extraordinarias en un país y en una industria donde se sabe que los líderes sindicales corruptos sobornan tanto a las compañías como a los miembros a cambio de mantener puestos ocupados.
Pero también han impulsado la pérdida de empleos.
Debido a las demandas de los sindicatos, las compañías de servicios petroleros Oro Negro y Constructora y Perforadora Latina se fueron, privando a Paraíso de 300 empleos, según un informe de un periódico local. Ninguna de las compañías, con sede en la Ciudad de México, respondió a las solicitudes de comentarios.
Daza dijo que no tiene otra opción que usar la fuerza en un momento en que el negocio petrolero es a la vez la raíz de los problemas de Paraíso y su única esperanza de recuperación. "Estamos en peligro de extinción", dijo Daza. "Si nadie viene a salvarnos, estamos jodidos".
Por Gabriel Stargardter
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