Pucks y Pellets: Canadá busca nuevas formas de moverse en crudo

Por Rod Nickel12 noviembre 2018
(Foto: Canadian National Railway Company)
(Foto: Canadian National Railway Company)

El ferrocarril más grande de Canadá dice que está atrayendo el interés de los productores de petróleo en su esfuerzo por mover el crudo en forma sólida, similar a un disco, ya que las tuberías obstruidas desvían más petróleo hacia el transporte ferroviario más riesgoso.

Las tuberías congestionadas han dejado en gran parte el crudo de Canadá en Alberta, llevando los descuentos a niveles récord. El crudo pesado canadiense cotizó el viernes por menos de un tercio del precio de referencia del petróleo ligero en Estados Unidos.

El último golpe al sector aterrizó el jueves, cuando un tribunal de EE. UU. Dictaminó que la construcción debe detenerse en el oleoducto Keystone XL de TransCanada Corp.

La presión de la tubería ha empujado más crudo a los trenes propiedad de Canadian National Railway Co y su rival más pequeño, Canadian Pacific Railway Limited. Pero el movimiento crudo por ferrocarril es costoso y propenso a derrames y, a veces, accidentes desastrosos, como el descarrilamiento de 2013 en Lac Megantic, Quebec, que mató a decenas de personas.

Ingrese al producto patentado de CN Canapux, que es un crudo solidificado recubierto de plástico, nombrado para evocar el deporte más popular del país, el hockey. El ferrocarril sostiene que el crudo sólido, nunca antes comercializado en el mundo, se puede transportar de manera más económica, eficiente y con menos riesgo ambiental que el crudo líquido en los carros tanque. Dado que flota, Canapux es más fácil de recuperar de un derrame en un cuerpo de agua.

El interés de los productores de crudo, los compradores y las compañías de transporte se recuperaron después de que un tribunal canadiense en agosto anuló la aprobación de Ottawa para la expansión del oleoducto Trans Mountain, dijo James Cairns, vicepresidente de petróleo y químicos de CN.

"Ha habido muchas más discusiones sobre '¿Cómo logramos esto?'", Dijo Cairns. "Las conversaciones son mucho más avanzadas que antes".

CN está buscando socios comerciales para construir una planta piloto que procesará 10.000 barriles por día de crudo pesado no diluido en Canapux.

Se estima que la planta, que se construirá en el centro de almacenamiento de crudo de Alberta alrededor de Edmonton o en el sitio de un productor de petróleo, costará menos de C $ 50 millones ($ 37.8 millones). Podría estar funcionando en 2020, dijo Cairns.

Los discos de aceite de CN se moverían en carros góndola, que pesan menos que los carros tanque, permitiendo que el ferrocarril los cargue con más crudo. Tampoco requieren diluyente, un aceite ultraligero que se mezcla con el crudo cuando se envía en forma líquida por ferrocarril o tubería.

Como resultado, los costos de envío de Canapux podrían reducir casi la mitad del gasto del transporte ferroviario en forma líquida, según CN.

Otros empresarios han perseguido ideas similares durante varios años, desde blobs semisólidos hasta gránulos.

El inventor de Alberta Cal Broder dijo que dos refinerías en China están interesadas en su producto BitCrude, que pretende producir a partir de betún. Planea un envío de prueba de varios contenedores de su crudo similar a la mantequilla a Asia antes de fin de año.

Tanto BitCrude como Canapux aún requieren aprobaciones regulatorias gubernamentales. El éxito de cualquiera de los productos también depende de convencer a las refinerías de petróleo para que hagan los cambios necesarios para convertir el crudo sólido nuevamente en líquido para su procesamiento.

Pero la idea de enviar crudo en forma sólida es convincente, dijo Alex Pourbaix, director ejecutivo de Cenovus Energy, un importante exportador canadiense de crudo por ferrocarril.

"Estoy bastante intrigado por esas tecnologías", dijo en una entrevista. "Vamos a asegurarnos de que echemos un vistazo a todos ellos".


($ 1 = 1.3222 dólares canadienses)

(Reporte de Rod Nickel en Calgary, Alberta; editado por Dan Grebler)

Categorías: Intermodal, Logística, Shale Oil & Gas